Biografía de Samuel Gompers: Héroe del sindicato

Samuel Gompers (27 de enero de 1850 – 13 de diciembre de 1924) fue un líder sindical estadounidense clave que fundó la Federación Americana del Trabajo (AFL) y fue su presidente durante casi cuatro décadas, desde 1886 hasta 1894, y desde 1895 hasta su muerte en 1924. Se le atribuye la creación de la estructura del moderno movimiento laboral estadounidense y el establecimiento de muchas de sus estrategias de negociación esenciales, como la negociación colectiva.

Hechos rápidos: Samuel Gompers

  • Conocido por: Influyente organizador y líder sindical americano
  • Nació: el 27 de enero de 1850, en Londres Inglaterra (emigró a los EE.UU. en 1863)
  • Nombres de los padres: Solomon y Sarah Gompers
  • Murió: 13 de diciembre de 1924, en San Antonio, Texas
  • Educación: Dejó la escuela a los 10 años
  • Logros clave: Fundar la Federación Americana del Trabajo (1886). Presidente de la AFL durante cuatro décadas desde 1886 hasta su muerte. Creó procedimientos para la negociación colectiva y las negociaciones laborales que aún se utilizan hoy en día
  • Esposa: Sophia Julian (Casada en 1867)
  • Niños: De 7 a 12 años, nombres y fechas de nacimiento no registrados
  • Hecho interesante: Aunque su nombre a veces aparece como «Samuel L. Gompers», no tenía segundo nombre.

La vida temprana y la educación

Samuel Gompers nació el 27 de enero de 1850 en Londres, Inglaterra, de Solomon y Sarah Gompers, una pareja judía holandesa originaria de Amsterdam, Holanda. Aunque su nombre a veces aparece como «Samuel L. Gompers», no tenía un segundo nombre registrado. A pesar de ser extremadamente pobre, la familia se las arregló para enviar a Gompers a una escuela judía gratuita a los seis años. Allí recibió una breve educación básica, poco común entre las familias pobres de la época. A los diez años, Gompers dejó la escuela y fue a trabajar como aprendiz de tabaquero. En 1863, a la edad de 13 años, Gompers y su familia emigraron a los Estados Unidos, estableciéndose en los barrios bajos del Lower East Side de Manhattan en la ciudad de Nueva York.

Matrimonio

El 28 de enero de 1867, los Gompers, de diecisiete años, se casaron con Sophia Julian, de dieciséis años. Permanecieron juntos hasta la muerte de Sophia en 1920. El número de hijos que la pareja tuvo juntos varió de siete a doce, dependiendo de la fuente. Sus nombres y fechas de nacimiento no están disponibles.

Joven fabricante de cigarros y líder del sindicato en ciernes

Una vez establecido en Nueva York, el padre de Gompers mantenía a la numerosa familia haciendo cigarros en el sótano de su casa, ayudado por el joven Samuel. En 1864, el joven Gompers, de 14 años de edad, que ahora trabaja a tiempo completo para la fábrica local de cigarros, se unió y entró en el Sindicato Local de Fabricantes de Cigarros No. 15, un sindicato de fabricantes de cigarros de Nueva York. En su autobiografía publicada en 1925, Gompers, al relatar sus días de enrollador de cigarros, reveló su incipiente preocupación por los derechos de los trabajadores y las condiciones de trabajo adecuadas.

En 1873, Gompers fue a trabajar para el fabricante de cigarros David Hirsch & Company, que más tarde describió como una «tienda de clase alta donde sólo se empleaban los obreros más cualificados». Para 1875, Gompers había sido elegido presidente del Sindicato Internacional de Fabricantes de Cigarros, Local 144.

Fundar y dirigir la AFL

En 1881, Gompers ayudó a fundar la Federación de Oficios y Sindicatos Organizados, que se reorganizó en la Federación Americana del Trabajo (AFL) en 1886, con Gompers como su primer presidente. Con una pausa de un año en 1895, continuaría dirigiendo la AFL hasta su muerte en 1924.

Bajo la dirección de Gompers, la AFL se centró en conseguir salarios más altos, mejores condiciones de trabajo y una semana laboral más corta. A diferencia de algunos de los activistas sindicales más radicales de la época, que trataban de reformar las instituciones fundamentales de la vida estadounidense, Gompers proporcionó un estilo de liderazgo más conservador a la AFL.

En 1911, Gompers se enfrentó a la cárcel por su participación en la publicación de una «lista de boicot» de empresas que los miembros de la AFL no patrocinarían. Sin embargo, la Corte Suprema de los Estados Unidos, en el caso de Gompers contra Buck’s Stove and Range Co….anuló su condena.

Gompers contra los Caballeros del Trabajo y el Socialismo

Dirigida por Gompers, la AFL creció constantemente en tamaño e influencia, hasta que para 1900, había tomado en gran parte la posición de poder que antes ocupaban los antiguos Caballeros del Trabajo, el primer sindicato de Estados Unidos. Mientras los Caballeros denunciaban públicamente el socialismo, buscaban una sociedad cooperativa en la que los trabajadores debían las industrias para las que trabajaban. Los sindicatos de la AFL de Gompers, por otro lado, sólo se preocupaban por mejorar los salarios, las condiciones de trabajo y la vida diaria de sus miembros.

Gompers detestaba el socialismo, apoyado por su organizador laboral rival Eugene V. Debs, jefe de los Trabajadores Industriales del Mundo (IWW). A lo largo de sus cuarenta años como presidente de la AFL, Gompers se opuso al Partido Socialista de América de Debs. «El socialismo no tiene nada más que infelicidad para la raza humana», dijo Gompers en 1918. «El socialismo no tiene lugar en los corazones de aquellos que aseguran la lucha por la libertad y preservan la democracia.»

La muerte y el legado de Gompers

Habiendo sufrido diabetes durante años, la salud de Gompers comenzó a fallar a principios de 1923, cuando la gripe lo obligó a permanecer en el hospital durante seis semanas. En junio de 1924, no podía caminar sin ayuda y fue hospitalizado temporalmente de nuevo con insuficiencia cardíaca congestiva.

A pesar de su condición cada vez más frágil, Gompers viajó a Ciudad de México en diciembre de 1924 para asistir a una reunión de la Federación Panamericana del Trabajo. El sábado 6 de diciembre de 1924, Gompers se derrumbó en el suelo de la sala de reuniones. Cuando los médicos le dijeron que podría no sobrevivir, Gompers pidió que lo subieran a un tren que se dirigía a los EE.UU. diciendo que quería morir en suelo americano. Murió el 13 de diciembre de 1924 en un hospital de San Antonio, Texas, donde sus últimas palabras fueron: «Enfermera, este es el final». Dios bendiga nuestras instituciones americanas. Que mejoren día a día».

Gompers está enterrado en Sleepy Hollow, Nueva York, a pocos metros de la tumba del famoso industrial y filántropo de la Edad Dorada Andrew Carnegie.

Hoy en día, Gompers es recordado como un pobre inmigrante europeo que fue el pionero de un tipo de sindicalismo claramente americano. Sus logros han inspirado a posteriores líderes sindicales, como George Meany, fundador y presidente de la AFL-CIO. Muchos de los procedimientos de negociación colectiva y contratos de trabajo creados por Gompers y utilizados por los sindicatos de su AFL siguen siendo de uso común hoy en día.

Citas notables

Aunque dejó la escuela a los diez años y nunca completó una educación formal, cuando era un joven adolescente, Gompers formó un club de debate con varios de sus amigos. Fue aquí donde desarrolló y perfeccionó sus habilidades como orador público elocuente y persuasivo. Algunas de sus citas más conocidas incluyen:

  • «¿Qué es lo que quiere el trabajo? Queremos más escuelas y menos cárceles; más libros y menos arsenales; más aprendizaje y menos vicio; más ocio y menos codicia; más justicia y menos venganza; de hecho, más oportunidades para cultivar nuestra mejor naturaleza».
  • «El peor crimen contra los trabajadores es una compañía que no opera con ganancias.»
  • «El movimiento sindical representa el poder económico organizado de los trabajadores… Es en realidad el más potente y el más directo seguro social que los trabajadores pueden establecer.»
  • «Nunca existió una raza de bárbaros que ofrecieran niños por dinero».
  • «Muéstrame el país que no tiene huelgas y yo te mostraré el país en el que no hay libertad.»

Fuentes

  • Gompers, Samuel (autobiografía) «Setenta años de vida y trabajo». E. P. Dutton y compañía (1925). Easton Press (1992). ASIN: B000RJ6QZC
  • «Federación Americana del Trabajo (AFL).» La Biblioteca del Congreso
  • Livesay, Harold C. «Samuel Gompers y el trabajo organizado en América». Boston: Little, Brown, 1978

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