El sureño que espió para la Unión

Conocido por: Pro-sindicalista sureño durante la Guerra Civil que espió para la Unión
Fechas: 17 de octubre de 1818 – 25 de septiembre de 1900

Elizabeth Van Lew nació y se crió en Richmond, Virginia. Sus padres eran ambos de los estados del norte: su padre de Nueva York y su madre de Filadelfia, donde su padre había sido alcalde. Su padre se hizo rico como comerciante de ferretería, y su familia estaba entre las más ricas y más prominentes socialmente allí.

Abolicionista

Elizabeth Van Lew fue educada en una escuela cuáquera de Filadelfia, donde se convirtió en abolicionista. Cuando regresó a la casa de su familia en Richmond, y después de la muerte de su padre, convenció a su madre de que liberara a los esclavos de la familia.

Apoyar la Unión

Después de que Virginia se separara y comenzara la Guerra Civil, Elizabeth Van Lew apoyó abiertamente a la Unión. Llevó ropa, comida y medicinas a los prisioneros de la prisión confederada de Libby y pasó información al general Grant, gastando gran parte de su fortuna para apoyar su espionaje. También pudo haber ayudado a los prisioneros a escapar de la prisión de Libby. Para cubrir sus actividades, asumió el personaje de «Crazy Bet», vistiéndose de forma extraña y actuando de forma extraña; nunca fue arrestada por su espionaje.

Una de las esclavas liberadas por los Van Lew, Mary Elizabeth Bowser, cuya educación en Filadelfia fue financiada por los Van Lew, regresó a Richmond. Elizabeth Van Lew ayudó a conseguir su empleo en la Casa Blanca Confederada. Como sirvienta, Bowser era ignorada mientras servía comidas y escuchaba conversaciones. También era capaz de leer documentos que encontraba, en un hogar donde se asumía que no sería capaz de leer. Bowser pasó lo que aprendió a otros esclavos, y con la ayuda de Van Lew, esta valiosa información llegó a los agentes de la Unión.

Cuando el general Grant se hizo cargo de los ejércitos de la Unión, Van Lew y Grant, a través del jefe de inteligencia militar de Grant, el general Sharpe, desarrolló un sistema de mensajeros.

Cuando las tropas de la Unión tomaron Richmond en abril de 1865, Van Lew fue el primero en enarbolar la bandera de la Unión, una acción que fue recibida por una multitud furiosa. El general Grant visitó a Van Lew cuando llegó a Richmond.

Después de la guerra

Había gastado la mayor parte de su dinero en sus actividades pro-sindicales. Después de la guerra, Grant nombró a Elizabeth Van Lew como jefa de correos de Richmond, una posición que le permitió vivir con cierta comodidad en medio de la pobreza de la ciudad devastada por la guerra. Sus vecinos la rechazaron en gran medida, incluyendo la ira de muchos cuando se negó a cerrar la oficina de correos para reconocer el Día de la Recordación. Fue nombrada de nuevo en 1873, de nuevo por Grant, pero perdió el trabajo en la administración del presidente Hayes. Se decepcionó cuando tampoco fue reelegida por el presidente Garfield, incluso con el apoyo de Grant a su petición. Se retiró tranquilamente en Richmond. La familia de un soldado de la Unión al que había ayudado cuando estaba prisionero, el Coronel Paul Revere, recaudó dinero para proporcionarle una renta vitalicia que le permitió vivir cerca de la pobreza pero permanecer en la mansión familiar.

La sobrina de Van Lew vivió con ella como compañera hasta la muerte de la sobrina en 1889. Van Lew se negó en un momento dado a pagar sus impuestos, como una declaración de los derechos de la mujer, ya que no se le permitió votar. Elizabeth Van Lew murió en la pobreza en 1900, llorada principalmente por las familias de los esclavos que había hecho liberar. Enterrados en Richmond, amigos de Massachusetts recaudaron el dinero para un monumento en su tumba con este epitafio:

«Ella arriesgó todo lo que es querido por el hombre – amigos, fortuna, comodidad, salud, la vida misma, todo por el único deseo absorbente de su corazón, que la esclavitud sea abolida y la Unión sea preservada.»

Conexiones

La empresaria negra, Maggie Lena Walker, era la hija de Elizabeth Draper que había sido una sirvienta esclavizada en la casa de Elizabeth Van Lew. El padrastro de Maggie Lena Walker era William Mitchell, el mayordomo de Elizabeth Van Lew.)

Fuente

Ryan, David D. Un espía yanqui en Richmond: El diario de la Guerra Civil de «Crazy Bet» Van Lew. 1996.

Varon, Elizabeth R. Dama del Sur, Espía Yanqui: The True Story of Elizabeth Van Lew, a Union Agent in the Heart of the Confederacy 2004.

Zeinert, Karen. Elizabeth Van Lew: Southern Belle, Union Spy. 1995. De 9 a 12 años.

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